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La sorprendente isla Elefante en la Antártida

Esta desolada isla ubicada en el fin (o comienzo) del mundo tiene una particularidad: su soberanía la disputan Argentina, Chile e Inglaterra, pero el único país que tiene una base ahí es Brasil. Su nombre fue dado por la gran cantidad de elefantes marinos en sus costas. La isla es famosa famoso por ser el refugio de Ernest Shackleton y su tripulación en 1916.Curiosidades de nuestro fascinante planeta.

La isla Elefante, pertenece a las islas conocidas como Shetland del Sur. Su tamaño es de 38 kilómetros de largo por 19 kilómetros de  ancho. Es de difícil desembarco, por lo abrupto de sus costas y la intensidad del oleaje. Está completamente cubierta de glaciares y tiene una elevación máxima de 852 metros en el conocido como cordón Pardo.

El clima habitual de la isla es realmente malo: lluvia, nieve, neblina y vientos que pueden alcanzar los 160 kilómetros por hora. No posee una flora o fauna nativa y sus desoladas costas son hogar de pingüinos y lobos marinos. Las condiciones antes enumeradas han impedido cualquier asentamiento humano permanente.

El primer refugio para investigación fue el realizado por Brasil el 3 de febrero de 1985, y conocido con el nombre de Refugio Ingeniero Wiltgen. Su nombre proviene del Ingeniero João Arístides Wiltgen, fundador del Instituto Brasileño de Estudios Antárticos. El refugio fue desmantelado entre los años 1997 y 1998.

En 1988, Brasil construyo su segundo refugio llamado Emílio A. Goeldi (zoólogo suizo/brasilero). La base que aun funciona tiene capacidad para 6 científicos durante un máximo de 40 días. Depende tanto de logística como administrativamente de la estación antártica Comandante Ferraz.

La disputa de su soberanía es antigua. Se puede entender una contienda entre Chile y Argentina por su gobierno, pero que Gran Bretaña también la dispute solo ratifica su condición de “pirata”. La Argentina incluye a la isla en el Departamento Antártida Argentina dentro de la Provincia de Tierra del Fuego, para Chile forma parte de la Comuna Antártica de la Provincia de la Antártica Chilena dentro de la Región de Magallanes y para el Reino Unido integra el Territorio Antártico Británico.

La isla es famosa por haber sido refugio de la Expedición Imperial Transantártica (o expedición Endurance) de Ernest Shackleton (1914–1917).

La expedición, sus días en la isla Elefante y el rescate.

La mítica embarcación El Endurance quedó atrapada en el hielo del mar de Weddell antes de llegar a la bahía Vahsel. A pesar de los esfuerzos por liberar el barco, éste fue a la deriva hacia el norte en un bloque de hielo  y finalmente fue “aplastado por el hielo” dejando a su tripulación de 28 hombres a merced de la inhóspita Antártida. Luego de meses a la deriva en el hielo la tripulación decidió realizar una travesía en bote hasta la isla Elefante. Ahí establecieron un campamento en un lugar llamado Point Wild donde fueron capaces de recuperar algo de fuerza.

Al darse cuenta de que no había ninguna posibilidad de rescate, Shackleton decidió navegar hacia las islas  Georgia del Sur, donde sabía que existia una estación ballenera. El 24 de abril de1916, en una de las hazañas más increíbles de la historia de la navegación a vela,  Shackleton zarpó con otros cinco hombres recorriendo los 1.287 km que lo separaban de las Islas Georgias del Sur casi dos semanas después.
Su segundo al mando, John Robert Francis (conocido como Frank “el salvaje”), quedó a cargo del resto de la tripulación en la isla Elefante, esperando el regreso de Shackleton con una nave de rescate.

Hicieron falta cuatro intentos antes de que Shackleton pudiera regresar a la isla Elefante para rescatar el grupo que se había quedado allí, la mayoría de los intentos se vieron frustrados por encontrar una barrera impenetrable de hielo a unos 100 kilómetros de la isla. Finalmente el 25 de agosto Shackleton pudo llevar a cabo el rescate llevando a su tripulación hacia la ciudad chilena de Punta Arenas.

JdR para LaReserva.com

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