¿Cuándo y por qué disminuyó el tamaño de los cerebros humanos?

El cerebro es el órgano más complejo del cuerpo humano. Ahora, un nuevo estudio nos muestra que los cerebros humanos disminuyeron de tamaño hace aproximadamente 3.000 años. Al estudiar las hormigas como modelos para ilustrar por qué los cerebros pueden aumentar o disminuir de tamaño, los investigadores plantean la hipótesis de que la contracción del cerebro es paralela a la expansión de la inteligencia colectiva en las sociedades humanas.

Estudiar y comprender las causas y consecuencias de la evolución del cerebro nos ayuda a comprender la naturaleza de la humanidad. Está bien documentado que los cerebros humanos han aumentado de tamaño a lo largo de nuestra historia evolutiva. Menos apreciado es el hecho de que los cerebros humanos han disminuido de tamaño desde el Pleistoceno. No se sabía con certeza cuándo ocurrieron exactamente estos cambios o por qué.

"Un hecho sorprendente sobre los seres humanos de hoy es que nuestros cerebros son más pequeños en comparación con los cerebros de nuestros antepasados ​​del Pleistoceno. Por qué nuestros cerebros se han reducido de tamaño ha sido un gran misterio para los antropólogos", explicó el coautor, el Dr. Jeremy DeSilva, del Dartmouth College.

"Un antropólogo biológico, un ecólogo del comportamiento y un neurobiólogo evolutivo comenzaron a compartir sus pensamientos sobre la evolución del cerebro y descubrieron que la investigación puente sobre humanos y hormigas podría ayudar a identificar lo que es posible en la naturaleza", dijo el coautor, el Dr. James Traniello, de la Universidad de Boston.

Los investigadores analizaron un conjunto de datos correspondientes a 985 cráneos humanos fósiles y modernos y descubrieron que los cerebros humanos aumentaron de tamaño hace 2,1 millones de años y hace 1,5 millones de años, pero disminuyeron de tamaño hace unos 3.000 años.,

"La mayoría de la gente es consciente de que los humanos tienen cerebros inusualmente grandes, significativamente más grandes de lo que se predijo a partir del tamaño de nuestro cuerpo. En nuestra profunda historia evolutiva, el tamaño del cerebro humano aumentó drásticamente", dijo Traniello. "La reducción del tamaño del cerebro humano que se produjo hace 3.000 años fue inesperada".

El momento del aumento de tamaño coincide con lo que se sabía anteriormente sobre la evolución temprana del Homo y los avances técnicos que llevaron a; por ejemplo, tener una mejor dieta y una mejor nutrición además de reunirse en grupos sociales más grandes.

En cuanto a la disminución del tamaño del cerebro, el equipo interdisciplinario de investigadores propone una nueva hipótesis, encontrando pistas dentro de las sociedades de hormigas.

¿Qué podrían enseñarnos las hormigas sobre la evolución del cerebro humano?

"Proponemos que las hormigas pueden proporcionar diversos modelos para comprender por qué los cerebros pueden aumentar o disminuir de tamaño debido a la vida social. Comprender por qué los cerebros aumentan o disminuyen es difícil de estudiar utilizando solo fósiles", explicó Traniello.

El estudio de modelos y patrones computacionales del tamaño del cerebro de la hormiga obrera, la estructura y el uso de energía en algunos tipo de hormigas, como la hormiga tejedora Oecophylla, las hormigas cortadoras de hojas Atta o la hormiga común de jardín Formica, mostró que la cognición a nivel de grupo y la división del trabajo tienen una variación adaptativa del tamaño del cerebro. Esto significa que dentro de un grupo social donde se comparte el conocimiento o los individuos son especialistas en ciertas tareas, los cerebros pueden adaptarse para ser más eficientes, y como consecuencia disminuir de tamaño.

"Las sociedades de hormigas y humanas son muy diferentes y han tomado diferentes rutas en la evolución social", dijo Traniello. "Sin embargo, las hormigas también comparten con los humanos aspectos importantes de la vida social, como la toma de decisiones en grupo y la división del trabajo, así como la producción de su propia comida (agricultura). Estas similitudes pueden informarnos ampliamente de los factores que pueden influir en los cambios en el tamaño del cerebro humano ".

Los cerebros grandes consumen mucha más energía que los cerebros más pequeños. La externalización del conocimiento en las sociedades humanas hace que nuestro cerebro necesite menos energía dado que no necesita almacenar tanta información como individuos, esto puedo haber favorecido una disminución del tamaño del cerebro .

"Proponemos que esta disminución se debió a una mayor dependencia de la inteligencia colectiva, la idea de que un grupo de personas es más inteligente que la persona más inteligente del grupo, a menudo llamada la 'sabiduría de las multitudes'", agregó Traniello.

DeSilva concluyó: "Esperamos que nuestra hipótesis sea probada a medida que se disponga de datos adicionales".

Fuentes: phys.org y Wikipedia

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