La Luna



La Luna, llamada así por los romanos, Selene y Artemisa por los griegos, y muchos otros nombres en otras mitologías, es el único satélite natural de la Tierra. Es el segundo objeto más brillante en el cielo después del Sol. Como la Luna orbita alrededor de la Tierra una vez al mes, el ángulo entre la Tierra, la Luna y el Sol cambia; este fenómeno es conocido como el ciclo de las fases de la Luna.

La Luna es el objeto astronómico más cercano a la Tierra y el mas conocido. La distancia aproximada entre el centro de la Tierra y la Luna es de 384.400 km. Tiene un diámetro  de 3.476 km y una superficie  de 37.700.000 km².

La fuerzas gravitatorias entre la Tierra y la Luna causan algunos efectos interesantes. El más conocido son las mareas. La atracción gravitatoria de la Luna es más fuerte en el lado de la Tierra más cercana a la Luna y más débil en el lado opuesto.

La Luna tarda en girar una vuelta alrededor de la Tierra 27 días 7 horas 43 minutos si se considera el giro respecto al fondo estelar o 29 días 12 horas 44 minutos si se la considera respecto al Sol, esto se conoce como movimiento de Translación de la Luna .

Como la Luna tarda el mismo tiempo en dar una vuelta sobre sí misma que en torno a la Tierra, presenta siempre la misma cara. Esto se debe a que la Tierra, por un efecto llamado gradiente gravitatorio, ha frenado completamente a la Luna. La mayoría de los satélites regulares presentan este fenómeno respecto a sus planetas.

La Luna rota sobre su propio eje de Este a Oeste, este movimiento se realiza en el mismo tiempo que en del mes sideral (Rotación Sincrónica) y es un fenómeno compartido por la mayoría de los satélites naturales. Esto se denomina movimiento de Rotación.

La Luna brilla reflejando la luz del Sol y muestra sus características fases durante cada órbita alrededor de la Tierra.

La Luna no tiene atmósfera. Sin embargo, las pruebas que realizo la sonda Clementine sugirió que puede haber hielo de agua en algunos cráteres profundos cerca del polo sur lunar. Esta probabilidad ha sido reforzado por los datos del Lunar Prospector. Las ultimas investigaciones indican que al parecer existe hielo en el polo norte también.

En 1610 el polifacetico Galileo Galilei, utilizando un telescopio de su invención, distinguió dos regiones superficiales diferentes en la superficie lunar. A las regiones oscuras las denominó mares, los cuales por supuesto no tienen agua y llevan nombres tales como Mar de la Serenidad y Mar de la Fecundidad; El resto de la superficie lunar es más brillante, y representa regiones más elevadas con una alta densidad de cráteres, tales como Tycho y Clavius. En la superficie lunar también existen cadenas de montañas que llevan nombres como Alpes y Apeninos, igual que los existentes  en la Tierra.

Gran parte de la superficie de la Luna está cubierta de cráteres. Estos son el resultado de los impactos de meteoritos. Los más grandes tienen cerca de 200 Km. de diámetro, los más pequeños sólo cerca de un metro de diámetro. La mayoría de estos cráteres fueron formados hace 3.000 a 4.000 millones de años. En el siglo XVII Giovanni Battista Riccioli y Francesco Maria Grimaldi trazaron un mapa de la Luna y dieron nombre a muchos de esos cráteres, nombres que se mantienen en la actualidad.

La luna ha fascinado a la humanidad a través de los tiempos. Mediante una simple observación visual, uno puede distinguir sus brillantes mesetas relativamente brillantes y las llanuras más oscuras y  a través de un telescopio, en donde sus cráteres y montañas pueden verse con absoluta claridad.

Paco Casal para LaReserva.com

Referencias
Atlas fotográfico de la Luna. Cambridge University  Chong, S. M.; Lim, A. C. H.; Ang, P. S.; Galadí-Enríquez, David; (2003).
NASA Unveils Global Exploration Strategy and Lunar Architecture. Press
"Moon." Encyclopædia Britannica. 2008. Encyclopædia Britannica Online. 10 Sep. 2008

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