2 – Mar Caribe: 2.754.000 km2



El mar Caribe se encuentra en el océano Atlántico. Se extiende al este de América Central y al norte de América del Sur, cubriendo la superficie de la Placa del Caribe. También es llamado mar de las Antillas. Su punto más profundo es la fosa de las islas Caimán, ubicado entre Cuba y Jamaica a 7.686  metros bajo el nivel del mar. El Mar Caribe ocupa el segundo lugar en la lista de los mares mas grandes del planeta.

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La flora del mar Caribe presenta una gran biodiversidad. Se estima que este mar alberga 13.000 especies de plantas y que más de 6.500 de éstas son endémicas.

En el Caribe se encuentra un 9% de los arrecifes de coral del planeta. Están localizados fuera de las Islas del Caribe y la costa de Centroamérica. Entre ellos se destaca la Barrera del Arrecife de Belice, con una superficie de 96.300 hectáreas, la cual fue declarada patrimonio de la humanidad en 1996, el Gran Arrecife Maya (Sistema Arrecifal Mesoamericano), que con más de mil kilómetros de extensión es el segundo más grande del mundo, cubriendo las costas en el Caribe de México, Belice, Guatemala y Honduras.

Actualmente las corrientes de agua caliente están poniendo en peligro los arrecifes de coral del Caribe. Los arrecifes de coral mantienen algunos de los más diversos hábitats en el mundo, pero son ecosistemas muy frágiles. Cuando las aguas tropicales superan los 30ºC por un largo período de tiempo, las zooxantelas mueren. Estas plantas proveen de alimento a los corales. El blanqueamiento resultante en los arrecifes de coral los mata y daña el ecosistema. Más de un 42% de las colonias de corales se han blanqueado completamente, mientras que un 95% están experimentando algún tipo de blanqueamiento.

El hábitat mantenido por los arrecifes es crítico para algunas actividades turísticas como la pesca y el buceo y provee altísimos ingresos económicos para las naciones del Caribe. La continua destrucción de los arrecifes puede deteriorar la economía de la región.

En 1986 entró en vigencia el protocolo de la convención para la protección y el desarrollo del ambiente marino en la región Caribe, cuyo propósito es proteger la vida marina que está en peligro a través de la prohibición de actividades humanas que pueden incrementar su destrucción en diversas áreas. Actualmente este protocolo ha sido ratificado por 15 naciones. También se han formado algunas organizaciones para preservar la vida marina del Caribe, como la Corporación para la conservación del Caribe que busca estudiar y proteger a las tortugas Marinas, y enseñarle a las personas acerca su cuidado.

Existen cerca de 450 especies de peces entre las que se pueden mencionar la barracuda, el mero, la morena y diversas familias de caracinos. También se contabilizan 600 especies de aves, 155 de ellas endémicas como las cortacubas (especie endémica y una de las más antiguas del Caribe); la mayoría de las especies de aves son migratorias como el canario del manglar y la garcita verde. De acuerdo con Bidlife International en el 2006 habían 29 especies de aves en peligro de extinción en Cuba y dos oficialmente extintas. Especies de aves como la amazona puertorriqueña, la yacutinga y la paloma sabanera se encuentran en peligro de extinción.

Existen 500 especies de reptiles en el Caribe, de las cuales el 94% son endémicas  como la iguana verde y la iguana azul, endémica de la isla Gran Caimán (ambas en peligro de extinción), la iguana de Mona, endémica de la Isla de Mona (Puerto Rico), la iguana rinoceronte propia de República Dominicana, y el cocodrilo americano extendido por las islas del Caribe, Centroamérica y el norte de Sudamérica (en peligro de extinción), así como diversas especies de tortugas marinas como la carey.

Existen 170 especies de anfibios endémicos en el Caribe y de acuerdo con el informe de la evaluación anfibia global, en el 2004 más del 80 % de los anfibios estaban amenazados en República Dominicana, Cuba y Jamaica, y el 92 % en Haití. Especies como el coquí dorado se encuentran en grave amenaza de extinción.

Se contabilizan 90 especies de mamíferos en el Caribe, dentro de los mamíferos nativos se pueden mencionar el delfín, el manatí, el almiquí (endémico de las Antillas) y diversas especies de murciélagos, y la ballena jorobada como especie migratoria. Otras especies como la foca monje del Caribe se han extinguido durante los últimos siglos por la acción directa del hombre. En los últimos 1.500 años se extinguieron el 90% de los mamíferos de las Antillas.

 

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