El monitoreo satelital del deshielo de Groenlandia supone el riesgo de inundaciones a nivel mundial

El calentamiento global ha provocado que los eventos extremos de derretimiento del hielo en Groenlandia se vuelvan más frecuentes e intensos en los últimos 40 años, elevando el nivel del mar y el riesgo de inundaciones en todo el mundo, según una nueva investigación que involucra a académicos de Universidad de California de Los Ángeles.

Solo durante la última década, 3.5 billones de toneladas de hielo se derritieron de la superficie de Groenlandia y fluyeron hacia el océano, lo suficiente para cubrir el Reino Unido con alrededor de 15 m de agua de deshielo, o toda la ciudad de Nueva York con alrededor de 4500 m.

Publicado hoy en Nature Communications , el nuevo estudio es el primero en utilizar datos satelitales para detectar este fenómeno, conocido como escorrentía de la capa de hielo, desde el espacio.

Financiado por la Agencia Espacial Europea (ESA) el estudio utilizó datos de la misión del satélite CryoSat-2, utilizando estimaciones del cambio de elevación de la superficie a lo largo del tiempo.

CryoSat-2, uno de los pocos satélites que orbitan con 2 grados de los polos del planeta, ha proporcionado a los científicos una larga historia de datos que ninguna otra nave espacial pudo alcanzar desde su lanzamiento hace más de 11 años, transformando la capacidad de los científicos para estudiar las regiones polares.

El coautor del estudio, Lin Gilbert (Laboratorio de Ciencias Espaciales Mullard de la UCL), dijo: "Las observaciones muestran que los eventos de deshielo extremos en Groenlandia se han vuelto más frecuentes e intensos, así como más erráticos, lo cual es un problema global. El monitoreo desde el espacio nos permite cubrir toda la superficie de Groenlandia (y casi toda la Antártida) repetidamente, algo que no pueden hacer los equipos en tierra.

El equipo internacional de investigadores descubrió que durante las últimas cuatro décadas la escorrentía de agua de deshielo de Groenlandia ha aumentado en un 21% y se ha vuelto un 60% más irregular de un verano a otro.

Los hallazgos revelan que entre 2011 y 2020 el aumento de la escorrentía de agua de deshielo de Groenlandia elevó el nivel del mar global en un centímetro, lo que aumenta el riesgo de inundaciones en todo el mundo y perturba los ecosistemas marinos en el Océano Ártico.

El aumento del nivel del mar también puede alterar los patrones de circulación oceánica y atmosférica que afectan las condiciones climáticas en todo el mundo.

Un tercio de este aumento se produjo en solo dos veranos, 2012 y 2019, cuando el clima extremo llevó a niveles récord de derretimiento del hielo que no se habían visto en los últimos 40 años.

Estos cambios están relacionados con eventos climáticos extremos como las olas de calor, que se han vuelto más frecuentes y ahora son una de las principales causas de la pérdida de hielo de Groenlandia.

El Dr. Thomas Slater (Universidad de Leeds), dijo: "Como hemos visto en otras partes del mundo, Groenlandia también es vulnerable a un aumento de los fenómenos meteorológicos extremos. A medida que nuestro clima se calienta, es razonable esperar que los casos del derretimiento extremo en Groenlandia ocurrirán con más frecuencia. Observaciones como estas son un paso importante para ayudarnos a mejorar los modelos climáticos y predecir mejor lo que sucederá este siglo ".

"Sin embargo, hay razones para ser optimistas. Sabemos que establecer y cumplir objetivos significativos para reducir las emisiones podría reducir las pérdidas de hielo de Groenlandia en un factor de tres, y todavía hay tiempo para lograrlo".

Las observaciones del estudio también se pueden utilizar para verificar cómo los modelos climáticos simulan el derretimiento de la capa de hielo, lo que permite mejorar las predicciones de cuánto aumentará Groenlandia el nivel del mar global en el futuro a medida que los fenómenos meteorológicos extremos se vuelvan más comunes.

La coautora del estudio, la Dra. Amber Leeson (Universidad de Lancaster), dijo: "Las estimaciones del modelo sugieren que la capa de hielo de Groenlandia contribuirá entre 3 y 23 cm al aumento global del nivel del mar para 2100. Esta predicción tiene un amplio rango, en parte debido a las incertidumbres asociados con la simulación de procesos complejos de derretimiento del hielo, incluidos los asociados con condiciones climáticas extremas.

"Estas nuevas estimaciones espaciales de la escorrentía nos ayudarán a comprender mejor estos complejos procesos de derretimiento del hielo, mejorarán nuestra capacidad para modelarlos y, por lo tanto, nos permitirán refinar nuestras estimaciones del aumento futuro del nivel del mar".

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